The deer hunter, le cerf
John Savage et Christopher Walken dans Voyage au bout de l'enfer
Meryl Streep et Robert de Niro in The deer hunter
John Cazale et George Dzundza dans Voyage au bout de l'enfer
John Savage et Rutanya Alda dans The deer hunter
Voyage au bout de l'enfer, l'exode  des Vietnamiens
John Savage, Robert de Niro, et Christopher Walken dans The deer hunter
Christopher Walken dans Voyage au bout de l'enfer
Voyage au bout de l'enfer, le prix du sang
John Savage dans Voyage au bout de l'enfer
The deer hunter, l'église orthodoxe
Meryl Streep, John Cazale, John Savage, George Dzundza, Rutanya Alda et Robert de Niro dans The deer hunter

La genèse du film:

Il n'a pas fallu moins de septvilles différentes pour permettre à Michael Cimino d'en reconstituer une seule, baptisée Clairton, et localisée en Pennsylvanie, où se déroulent les scènes américaines du film. L'aciérie, la splendide église orthodoxe et l'hôpital d'anciens combattants sont situés à Cleveland (Ohio), le bar est à Mingo Junction (Ohio), la maison préfabriquée de Nick et Mike à Duquesne (Pennsylvanie). Cimino voulait que les scènes localisées à Clairton se passent à l'automne (saison de la chasse au cerf), mais comme il tournait en été, il a fait roussir artificiellement la végétation au défoliant...

De nombreux rôles secondaires sont tenus par des amateurs, comme celui d'Axel, qui est vraiment un ouvrier sidérurgiste, ou de Julien, le Français de Saïgon, joué par un ancien combattant d'Indochine qui est resté en Asie du sud-est après l'indépendance. Les scènes indochinoises ont été filmées à Bangkok, avec des autochtones recrutés sur place. La cabane en bambous était localisée sur la rivière Kwaï, et le s faux geôliers donnaient de vraies baffes à leurs acteurs-prisonniers. Toujours par souci du détail juste, le réalisateur avait forcé ceux-ci à rester un mois sans se laver ni changer de vêtements, histoire de les mettre en condition.
Le mariage a été organisé comme un vrai mariage, avec une vraie cérémonie et un vrai banquet. Cimino rapporte que les participants buvaient aussi pour de bon, et qu'ils étaient fin saouls à l'issue du banquet. La communauté orthodoxe locale a participé comme pour un vrai mariage, confectionnant des gâteaux, offrant de vrais cadeaux, c'est ce qui donne au mariage de Steve et Angela un air tellement réel. John Savage raconte qu'il n'avait pas l'impression de tourner un film, et que tout le monde le congratulait comme s'il était vraiment le marié de la fête.
Fresque ample et lente, focalisée sur trois hommes pris dans une guerre dont ils ignoraient tout et dont aucun ne reviendra indemne, Voyage au bout de l'enfer est régulièrement classé parmi les dix meilleurs films de l'histoire du cinéma par les cinéphiles français.
Il recevra cinq oscars, dont John Savage sera injustement exclu, sa prestation dans ce film valant celle de Christopher Walken, lauréat. Pourtant, aucun producteur américain ne voulait risquer ses capitaux dans ce film, et nous devons son existence à un producteur anglais, EMI. Michael Cimino n'a pas oublié ce détail, qui a réservé à la Grande-Bretagne l'édition spéciale sortie à l'occasion des vingt-cinq ans du film, en 2003. Fort heureusement pour nous, le réalisateur publie ses livres en France où il est accueilli à bras ouverts, ce qui nous a valu le deuxième tirage exclusif de l'édition spéciale, en 2004. La réédition américaine du film est dépouillée des bonus des éditions anglaise et française.
En juillet 2005, Michael Cimino était au Festival Paris-Cinéma, et un spectateur lui a demandé comment il avait fait pour tourner les scènes de roulette russe dans Voyage au bout de l'enfer...
En riant, il a répondu: "Very simple. We did it for real."
 
 

 

 

Le synopsis:

1968, Clairton, Pennsylvanie, USA. Steven, Michael et Nikonar sont trois ouvriers sidérurgistes américains d'origine russe, qui travaillent à l'aciérie locale, en compagnie de deux autres amis, Stan et Axel. Ils effectuent un travail dangereux et pénible, exposés à la fournaise de l'acier en fusion à longueur de journée.

Les trois amis vont partir prochainement combattre au Vietnam. Mais auparavant, Steve se marie avec Angela, qu'il aime et dont il dit qu'elle l'aime, bien que la grossesse de celle-ci ne soit pas de son fait. Un banquet fête le mariage et le départ des trois engagés, après lequel Steve confie à Nick son secret, et ses angoisses concernant l'enfant d'Angela, et l'avenir qui l'attend.
Pendant la nuit de noces des jeunes mariés, les quatre autres amis, accompagnés de John le barman, vont chasser le cerf en montagne. A cette occasion se dessine le caractère de Mike, dur, têtu, et rationnel, dispositions qui sauveront ultérieurement sa vie et celles de ses amis.
Deux ans plus tard, Steve, Nick et Mike se retrouvent dans la jungle, et sont capturés par les Vietcongs, qui les emprisonnent entre les pilotis cerclés de barbelés d'une baraque en bambous, sur une rivière bourbeuse. Dans la cabane, les geôliers forcent leurs prisonniers à des joutes de roulette russe. Steve, le plus jeune et le plus tendre du trio, est le premier à craquer. Il échappe de justesse à la balle fatale en détournant le canon de sa tempe, et on l'envoie croupir dans un trou à rats recouvert de barreaux, d'où seuls émergent son visage et ses mains. Mike et Nick jouent l'un contre l'autre dans un faux duel fratricide, et parviennent à abattre leurs geôliers et à s'enfuir, après avoir libéré Steve.
Tous les trois se laissent dériver, blessés, accrochés à une souche flottant sur la rivière. Cramponnés à un pont de lianes, un hélicoptère tente de les secourir, mais Steve et Mike tombent à l'eau de douze mètres de hauteur. Steve se brise les deux jambes en tombant sur des rochers, et ressort horriblement blessé de la rivière, porté par Mike, qui le remet à des policiers vietnamiens rencont rés sur une route envahie par une population en exode.
Nick a été hospitalisé dans un service psychiatrique. Au cours d'une promenade dans Saigon, il découvre un tripot où des parieurs misent très gros sur des jeux macabres de roulette russe. Mike est là aussi, mais ne parvient pas à rejoindre Nick, qui déserte l'armée après avoir fait sensation en remportant une importante somme d'argent dans le tripot.
De retour à Clairton, Michael ne parvient pas à se réintégrer à sa bande d'amis, malgré la présence affectueuse de Linda, qu'il aime. Il apprend que Steve est revenu du Vietnam, et obtient d'une Angela mutique un numéro de téléphone griffonné sur un papier.
Steve, amputé des deux jambes, est pensionnaire dans un hôpital d'anciens combattants invalides, et occupe ses journées à jouer au loto sur son fauteuil roulant. Il montre à Mike des liasses de billets qui lui arrivent de Saigon, sans qu'il comprenne de quoi et de qui cet argent provient. Michael - qui soupçonne depuis le mariage que Nick est le père du fils d'Angela - comprend que celui-ci a trouvé dans les paris de la roulette russe un moyen fou de payer sa dette à Steve, devenu incapable de subvenir aux besoins de la mère et de l'enfant.
Il retourne à Saigon, et retrouve Nick, drogué, qu'il tente de soustraire à la roulette russe mais l'issue de cette confrontation est fatale. Comme il le lui avait promis, Mike ramène le corps de Nick au pays, qui est enterré au cimetière de Clairton. Steve, sorti de son hôpital, tente de reprendre une vie commune avec Angela et son fils. Après l'enterrement de Nick, les deux survivants et leurs amis portent un toast à sa mémoire, et que Dieu bénisse l'Amérique.